Comprar productos "ecológicos"

¿Quiere comprar productos que sean buenos para el medioambiente? Muchas compañías están convencidas de que así es. Hacen declaraciones y diseñan sus envases y embalajes para promocionar los beneficios ecológicos de sus productos. ¿Pero qué le dicen esas declaraciones?

En las Guías Verdes, implementadas por la FTC, se explican los estándares aplicables a la veracidad de las declaraciones publicitarias ecológicas. El mensaje de las Guías para los negocios es el siguiente: usted tiene que tener una base científica sólida para fundamentar las declaraciones ecológicas que efectúe para promocionar sus productos. El mensaje de las Guías para usted es que cuando salga de compras busque información específica en los envases, embalajes y productos que explique por qué el producto se está promocionando como ecológico. Si no puede encontrar esos datos específicos, usted puede escoger otro producto

¿Qué pasa con las declaraciones publicitarias ecológicas?

Ecológico. Verde. Seguro para el medioambiente. Respetuoso del medioambiente. Este tipo de declaraciones pueden sonar geniales, pero seamos realistas, son demasiado vagas para ser significativas. La realidad es que todos los productos tienen algún impacto en el medioambiente.

Muchos comerciantes usan las Guías Verdes como pautas de orientación para sus declaraciones publicitarias ecológicas, y es bueno que usted también conozca el significado de esos términos. Cuando busque y compare productos para comprar, averigüe los detalles sobre qué es lo que define que un envase o producto sea ecológico, o por qué ha conseguido un sello o certificación especial.

"Libre de" y otras declaraciones comunes

"Libre de"

Es posible que las compañías destaquen que su producto está "libre de" un producto químico u otro ingrediente que pueda plantear alguna preocupación. Cuando los comerciantes dicen que un producto está "libre de" un ingrediente, deben estar en condiciones de probar que el producto no contiene más que una pequeña cantidad inocua de ese ingrediente y que el producto está libre de cualquier otro ingrediente que presente el mismo tipo de riesgo.

Libre de compuestos orgánicos volátiles (VOC)

Por ejemplo, puede que haya visto productos etiquetados como "low-VOC" (bajo nivel de compuestos orgánicos volátiles) o "VOC-free" (libre de compuestos orgánicos volátiles). Los compuestos orgánicos volátiles o VOC se encuentran en la pintura, productos de limpieza del hogar, productos para pulir pisos, líquido para encender carbón, líquido limpiaparabrisas y algunos productos para modelar el cabello. Estos compuestos se emiten como gases, y pueden causar contaminación ambiental contribuyendo a la formación de ozono a nivel del suelo, o tener efectos negativos para su salud.

No tóxico

Los comerciantes que dicen que un producto es "no tóxico" deben tener pruebas que demuestren que el producto es seguro para los seres humanos y para el medioambiente. Si es seguro para los seres humanos o para el medioambiente, el producto o envase debe decir a cuál de las dos opciones se aplica.

Inocuo para la capa de ozono

No todo el ozono es igual. La capa de ozono en la atmósfera superior impide que las radiaciones dañinas del sol lleguen a la Tierra. Pero el ozono al nivel del suelo puede causar contaminación ambiental y provocar problemas graves de respiración para algunas personas.

Si una compañía declara que sus productos son "inocuos para la capa de ozono" o que son "seguros para la capa de ozono" debe tener pruebas que demuestren que los productos no dañan la capa superior de ozono y el aire a nivel del suelo.

Menos desechos

No es suficiente con que un comerciante diga que el proceso de fabricación de su producto, envase o embalaje produce "menos desechos"; también debe ofrecer datos específicos que permitan hacer una comparación. Por ejemplo, una compañía podría decir que la fabricación de un producto produce un 10 por ciento menos de desechos que la de un producto previo.

Sellos y certificaciones

Usted ve una imagen del globo terráqueo con las palabras "Earth Smart" en un producto. ¿Qué significa eso? Los sellos y certificaciones pueden ser útiles, pero sólo si cuentan con el respaldo de estándares sólidos y le dan suficiente información para comprender su significado. Si existiera una relación entre la compañía y la organización responsable del sello que pudiera influir en su opinión, dicha relación debe indicarse en el envase o embalaje del producto.

Biodegradable y degradable en compost

Biodegradable

A menudo los comerciantes dicen que sus productos son “degradables” o “biodegradables”, pero si un producto se deposita en un vertedero de residuos (que es donde termina la mayoría de los residuos), la compañía no debería efectuar esta declaración sin explicar cuánto tiempo transcurrirá hasta que se degrade y en qué proporción se desintegrará con el transcurso del tiempo.

Algo que es biodegradable, como los alimentos o las hojas, se desintegra y descompone en elementos que se encuentran en la naturaleza cuando se expone a la luz, el aire, la humedad, ciertas bacterias u otros organismos. Pero la mayoría de los residuos se deposita en vertederos que están diseñados para mantenerlos aislados del sol, el aire y la humedad. Eso mantiene los contaminantes alejados del aire y del agua potable, pero también ralentiza la descomposición. Algunos residuos — como la comida — que en general se descomponen rápidamente, podrían tardar décadas (o más tiempo) en descomponerse en un vertedero.

Si una compañía dice que un producto es "degradable", y es un producto que generalmente se tira a la basura, la compañía debe tener pruebas que demuestren que el producto se desintegrará completamente y será absorbido por la naturaleza en el plazo de tiempo o en la proporción que indique en el anuncio.

Degradable en compost

Algunos materiales se degradan en compost utilizable — un material que enriquece el terreno y devuelve nutrientes a la tierra. Alguna gente convierte en compost los recortes del jardín y los restos de alimentos, y muchas comunidades recogen hojas, hierba y otros recortes del jardín para hacer compost.

Cuando usted ve las palabras "compostable" o "degradable en compost" en un producto, envase o embalaje, significa que el fabricante debe estar en condiciones de probar que el material puede usarse de forma segura en las pilas de compost doméstico. De no ser así, el fabricante debe decírselo.

Reciclable y fabricado con contenido reciclado

Reciclable

Una compañía puede decir que un producto es reciclable, o colocarle el símbolo universal de reciclaje si la mayoría de la gente que compra el producto puede reciclarlo. Pero eso no significa que usted pueda reciclarlo en su área de residencia. Averigüe en la oficina del gobierno de su ciudad o condado cuáles son sus opciones locales de reciclaje.

Fabricado con contenido reciclado

El contenido reciclado es un material recuperado de los residuos, ya sea durante el proceso de fabricación o después de que la gente haya usado algo. Si un producto dice que está fabricado con contenido reciclado, busque los datos específicos. Por ejemplo, ¿las declaraciones se refieren al producto, al envase, o a ambos? ¿Qué proporción del producto o del envase está fabricada con contenido reciclado? Si el producto o envase no está fabricado completamente a partir de materiales reciclados, en la etiqueta se debe indicar cuál es la proporción.

Para más información, lea El lenguaje del reciclado.

Materiales renovables, energía renovable y compensaciones de carbono

Fabricado con materiales renovables

Un comerciante que declare que un producto, envase o embalaje fue fabricado con materiales renovables debería indicarle cuáles son los materiales, por qué son renovables y qué proporción del producto ha sido fabricada con material renovable. Por ejemplo, un fabricante podría decir "Nuestros pisos están fabricados con 100 % de bambú, que crece al mismo ritmo que lo usamos".

Fabricado con energía renovable

Una compañía puede alimentar su proceso de fabricación con energía renovable como la eólica o la solar, o con combustibles fósiles no renovables como el carbón o el petróleo. Una compañía que usa combustibles fósiles no renovables para su proceso de fabricación puede comprar certificados de energía renovable (REC) para compensar la energía no renovable que utiliza.

Si un fabricante dice que un producto está "fabricado con energía renovable", todo o casi todo el proceso de fabricación debe alimentarse con energía renovable o con energía no renovable equiparada con certificados de energía renovable. De no ser así, el fabricante debe decirle cuál es la proporción del proceso de fabricación alimentado de esa manera.

Compensaciones de carbono

Una compañía que toma medidas para reducir los gases de efecto invernadero — como plantar árboles — puede obtener crédito por esas actividades que "compensan la huella de carbono". Algunas compañías que consiguen estos créditos para compensar la huella de carbono se los venden a otras compañías que pueden querer reducir su "huella de carbono".